Última actualización: 13 de marzo de 2019

La tecnología de armas superior no fue de ninguna manera el único factor decisivo en la conquista española del Nuevo Mundo. La estrategia, las tácticas, las enfermedades, las luchas internas locales (la guerra civil Inca, por ejemplo) e incluso la palabra escrita ayudaron a los conquistadores numéricamente inferiores a vencer a la imperio incaico y los aztecas.

Pero el armamento superior y la armadura de los conquistadores españoles ciertamente proporcionaron una ventaja clara en el campo de batalla: una que podría volcar probabilidades numéricas aparentemente abrumadoras en la batalla.

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La fuerza conquistadora española no era de ninguna manera un cuerpo militar uniforme y subsidiado por el estado. Eran luchadores duros, muchos de los cuales eran veteranos de los campos de batalla europeos, pero eran individualistas. Aunque muchos tenían un respeto inherente por el rango y el orden militar, estos soldados eran, sin embargo, una mezcla de aventureros y buscadores de fortuna.

El tipo de arma que usaba un conquistador a menudo dependía tanto de su riqueza personal como de su rango. Mientras que los soldados más ricos y los miembros de la nobleza podían permitirse caballos y armaduras finas -o al menos respetables-, el soldado medio se conformaba con lo que podía permitirse o adquirir a lo largo de su carrera. Como tal, pocos conquistadores españoles se veían exactamente igual cuando se vestían para la batalla.

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Armas de Combate Cuerpo a Cuerpo de la Infantería Conquistadora

La espada fue el arma conquistadora más utilizada y eficaz. Las espadas medievales estándar usadas por los conquistadores venían en dos variedades: la más común espada de una mano de aproximadamente 3 pies de largo y la espada de dos manos de aproximadamente 4.5 pies.

Mientras que el chaleco antibalas nativo proporcionaba una protección razonable, la espada de acero medieval -cuando es empuñada por un espadachín hábil (conocida como rodelero o espadachín) – todavía demostró ser brutalmente efectivo en penetrar la armadura Inca y Azteca.

La infantería conquistadora también utilizaba lanzas y alabardas. Combinando una hoja de hacha con una punta punzante, la alabarda era un arma versátil. Midiendo por lo menos seis pies de largo, podría ser usado efectivamente tanto en situaciones defensivas como ofensivas. Los alabarderos podrían retener a los guerreros aztecas o incas que se acercaban con mayor rapidez, lo que les daría tiempo a los espadachines para que se reformaran o se reposicionaran y a los ballesteros o tiradores para que recargaran sus armas.

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Las picas y los piqueros, una característica estándar en muchos ejércitos europeos de la época, eran en gran medida innecesarios en el Nuevo Mundo debido a la falta de jinetes enemigos.

Armamento de la Caballería Conquistadora

La caballería conquistadora, donde el terreno lo permitía, utilizaría sus lanzas en una carga inicial. El efecto podría ser devastador: los guerreros nativos, que al principio no estaban acostumbrados a ver caballos, a menudo salían corriendo. Si el enemigo se mantenía firme, los conquistadores montados podían hacer estragos con sus lanzas de doce pies antes de enfrentarse con sus espadas.

Los caballeros conquistadores eran las tropas más fuertemente blindadas del Nuevo Mundo y las más móviles (los Incas y los Aztecas no tenían caballos al momento de la llegada de los españoles, y por lo tanto no tenían soldados montados). Pero la eficacia de la caballería dependía en gran medida del terreno del campo de batalla, y las fuerzas indígenas aprenderían a posicionarse de tal manera que disminuyeran la amenaza de la caballería siempre que la situación lo permitiera.

Ballestas y armas de los conquistadores

La efectividad del arcabucero español (a veces deletreado arcabucero), un arma de pólvora temprana e inexacta, estaba severamente limitada en el Nuevo Mundo cuando se usaba de forma aislada, simplemente debido a su lenta velocidad de disparo.

Inicialmente, el mero ruido y el humo de los cañones españoles podían romper una carga nativa. Pero una vez que gente como los Incas se acostumbraron a estas nuevas armas. y adaptaron sus tácticas en consecuencia – podrían cerrar rápidamente con un grupo de artilleros aislados, especialmente en un ataque sorpresa.

Sin embargo, como parte de un enfoque de armas combinadas, el arcabucero podría ser devastador. Según John Pohl en El conquistador: 1492–1550:

«Las armas podían infligir daños horribles a un número muy superior de personas, pero les llevó mucho tiempo prepararse, cargar y disparar. Capaces de manipular sus armas con mayor rapidez, los ballesteros eran ideales para cubrir a los artilleros. Los espadachines podían entonces tratar con el enemigo que irrumpió en sus filas de forma individual».

Un perno de ballesta podía penetrar la armadura nativa más fuerte, y era mucho más preciso que el arcabucero. Por proporcionar fuego de cobertura tanto para los espadachines como para los artilleros españoles, la ballesta era un arma valiosa. También era más fácil de mantener que un arcabuz en el clima húmedo del Nuevo Mundo.


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Artillería Conquistadora Española

Sin los medios para transportar artillería pesada a través del Nuevo Mundo, los conquistadores hicieron uso de sus cañones más ligeros basados en barcos. Según Pohl, estos cañones de carga de brechas, conocidos como halcones, fueron «transportados tierra adentro por los primeros conquistadores, quienes los volvieron a montar en carros improvisados o incluso en andamios de madera».

Al igual que con el arcabucón, el ruido por sí solo era suficiente para aterrorizar a los guerreros nativos, al menos al principio. Con un alcance de más de 2.000 yardas (poco más de una milla), el halcón podría ser utilizado si la situación en el campo de batalla lo permite.

Pero los guerreros nativos se acostumbraron más a los cañones españoles con el tiempo y aprendieron a adaptarse. Al igual que con el arcabucero, las formaciones sueltas y los rápidos avances ayudaron a minimizar la efectividad de la artillería española en la batalla abierta. Los comandantes y guerreros enemigos más astutos también aprenderían a predecir la trayectoria del proyectil del cañón y a cambiar su enfoque en consecuencia.

Blindaje de Infantería y Caballería de Conquistador

Los trajes de armadura completa eran poco comunes entre los conquistadores españoles por varias razones. El suministro de armadura metálica, especialmente en las primeras etapas de la conquista, se limitaba al armamento traído de Europa. Y la mayoría de los soldados no podían permitirse una armadura completa, especialmente la infantería. Muchos soldados de a pie, mientras tanto, prefirieron luchar sin armadura completa por una mayor libertad de movimiento.

Para aquellos que poseían armadura completa, el clima cálido y húmedo del Nuevo Mundo era un nuevo obstáculo. No sólo la humedad promovió el óxido, sino que la pesada armadura de placa completa también fue incómoda y agotadora con el calor. La mayoría de los soldados de a pie se contentaron con chalecos sin mangas como la Jacqueta de Mala o la más larga Cota de Mala, que dejaron los miembros muy expuestos.

Debido tanto a la escasez de armaduras como a consideraciones prácticas, pronto se hizo común que los conquistadores adoptaran y adaptaran el estilo nativo de armadura utilizado por los guerreros aztecas e incas. En México, Cortez había acolchado chaquetas de algodón hechas para sus hombres, copiando la forma estándar de la armadura corporal azteca. Esta gruesa armadura de algodón era sorprendentemente eficaz tanto contra proyectiles como contra armas de corto alcance, a la vez que era ligera y se adaptaba perfectamente al clima. Las chaquetas de cuero también se utilizaban como protección básica para el torso.

En cuanto a la caballería, los conquistadores españoles que podían permitirse caballos también podían permitirse una armadura completa de alta calidad. Los caballeros conquistadores, que confiaban en sus caballos tanto para la movilidad como para la velocidad, podían soportar el peso de una armadura pesada sin que esto les minara su fuerza o resistencia demasiado rápido.

Para la mayoría de los conquistadores a caballo, estar fuertemente blindado era vital para poder cargar con éxito al enemigo bajo una lluvia de flechas, piedras y lanzas. No todos los soldados a caballo estaban igualmente protegidos, pero la mayoría habría usado más armadura que la que se encuentra en un soldado de infantería estándar. Las corazas de acero eran preferidas a las de acero, y muchos caballeros protegían sus extremidades con más secciones de armadura de placa o de malla.

Cascos y escudos de los conquistadores españoles

Una de las partes más importantes de la armadura de un conquistador era su casco, ya que los ejércitos nativos utilizaban una temible combinación de armamento de largo alcance y armas de destrucción a corta distancia.

Los guerreros aztecas e incas dependían en gran medida de las hondas y las flechas a la distancia, mientras se acercaban con palos de madera dura y armas de fuego, todo lo cual podía causar graves daños con un disparo en la cabeza, lo que hacía que un casco de metal fuerte fuera invaluable.

El acero español, y la armadura española, eran algunos de los mejores disponibles en el mundo. Pero, al igual que con las armaduras, los cascos de calidad eran un lujo para los conquistadores. Los cascos simples y a menudo anticuados eran comunes, pero estos eran tecnológicamente superiores a la protección de la cabeza que usaban los soldados nativos.

Mientras que muchos españoles se quedaron para adquirir su propio chaleco antibalas – o adaptarse al uso de equipo nativo – Cortez hizo fabricar cascos metálicos simples para sus hombres en Cuba.

Los cascos de conquistador se basaban en gran medida en la simple capilla de hierro o diseño de morion, que ofrecía protección a la cabeza y el cuello. Las variaciones más comunes incluían la ensalada y más tarde el cabasset y el burgonet en forma de cúpula.

Tradicionalmente, los caballeros españoles favorecían un casco cerrado para protegerse de las lanzas de caballería opuestas. Pero la ausencia de enemigos montados en el Nuevo Mundo hizo más popular el uso de cascos abiertos y ligeros.

El escudo estándar del conquistador era circular, ligeramente convexo (para desviar los golpes) y de aproximadamente dos pies de diámetro. Mientras que los escudos más robustos eran de metal, otros eran de madera o de piel de buey. Algunos escudos tenían una espiga metálica que sobresalía del centro y que proporcionaba una capacidad ofensiva básica.

Diego de Almagro y los conquistadores

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